QUI A INVENTÉ L’AMPOULE ?

L’ampoule à incandescence est l’invention classique qui a plusieurs pères. Le premier père fut l’inventeur britannique Sir Joseph Wilson Swan qui le breveta en 1878.

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C’était sa maison à Gateshead, en Grande-Bretagne, la première maison au monde à être éclairée par des ampoules électriques. Trois ans plus tard, en 1881, le Savoy Theatre de la ville de Westminster (Londres) fut le premier bâtiment public à utiliser des ampoules à incandescence.

L’ampoule inventée par Swan était constituée d’un épais filament de carbone qui, lorsqu’il est chauffé, émet de la lumière et du gaz. Cependant, cette idée avait des défauts : l’intérieur de l’ampoule de l’ampoule s’est rapidement recouvert de suie émise par le filament incandescent et s’est noirci. De plus, ce type d’ampoule consomme beaucoup d’électricité.

Inventeurs copionaux

L’année suivante (1879), l’Américain Thomas Edison, qui breveta une ampoule à filament fin et à haute résistance électrique, améliora l’ampoule. Contrairement au modèle de Swan, l’ampoule d’Edison n’a pas trop noirci l’intérieur de l’ampoule et a donc maintenu une luminosité constante. Swan, en commençant par les modifications d’Edison, a encore amélioré l’ampoule et a commencé à vendre la sienne en Angleterre. Ainsi, entre les deux inventeurs, un différend a surgi au sujet de la paternité de l’invention. Le différend a pris fin des années plus tard avec la création de la société Edison-Swan, qui est devenue l’un des plus grands fabricants mondiaux d’ampoules électriques. En 1910, le physicien américain William David Coolidge a remplacé le filament de carbone par un filament de tungstène immergé dans un gaz, créant ainsi une ampoule qui a duré beaucoup plus longtemps. Ce type de lampe, avec très peu de variations, est encore utilisé aujourd’hui.

Ampoule

Lorsque le filament de tungstène d’une ampoule est traversé par un courant électrique, un certain nombre d’électrons atteignent un niveau d’énergie supérieur à la normale. Lorsque cette énergie est transformée, parce que les électrons retournent à leur niveau d’énergie normal, elle crée des particules de lumière appelées photons, ou lumière. Malheureusement, ce procédé est très inefficace : en effet, dans une ampoule à incandescence, seulement 10% de l’énergie qu’elle reçoit est transformée en lumière visible. Les 90 pour cent restants deviennent de la lumière infrarouge (que les yeux humains ne peuvent pas voir) et de la chaleur (que, d’un autre côté, nous pouvons sentir : il suffit d’approcher une main d’une lampe allumée !).

Ampoules curieuses

En 1879, l’inventeur turinois de Piossasco, Alessandro Cruto, réussit à fabriquer un filament de carbone pour ampoules à incandescence qui dura 500 heures contre les 40 heures du filament des ampoules Edison. Malheureusement, n’ayant pas de financiers, il n’a pas pu breveter son invention et en a perdu la mémoire.